Porque se separaron los continentes

Laurasia

La configuración actual de los continentes es muy diferente a la del pasado. Durante miles de millones de años, la tectónica de placas construyó y fragmentó supercontinentes, es decir, masas de tierra formadas por múltiples continentes fusionados.

El ciclo de las placas tectónicas comienza con un supercontinente en equilibrio con un superocéano. El movimiento de las placas rompe lentamente el supercontinente. Esto envía trozos a través del océano para colisionar y formar un nuevo supercontinente, que también acabará fragmentándose. Actualmente nos encontramos en medio de uno de estos ciclos.

Hace unos 150 millones de años, se abrió una grieta dentro del supercontinente llamado Pangea. Se formó nueva corteza a lo largo de la Dorsal Medio-Atlántica submarina. Este cambio impulsó la ruptura de Pangea y formó el océano Atlántico. Los continentes que hoy conocemos como Europa y América del Norte se separaron primero, seguidos por América del Sur y África. Estos continentes siguen separándose a un ritmo de varios centímetros al año.

Este post forma parte de Explorando los terremotos, una rica colección de recursos presentada conjuntamente por la Academia de Ciencias de California y KQED. Este material también está disponible como libro de texto gratuito en iBooks y como curso en iTunes U.

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Mapa animado y codificado por colores que muestra los distintos continentes. Dependiendo de la convención y del modelo, algunos continentes pueden estar consolidados o subdivididos: por ejemplo, Eurasia se subdivide a menudo en Asia y Europa (tonos rojos), mientras que América del Norte y del Sur se reconocen a veces como un solo continente americano (tonos verdes)

Un continente es una de las grandes masas terrestres. Generalmente se identifican por convención más que por un criterio estricto, hasta siete regiones geográficas se consideran comúnmente como continentes. Ordenadas de mayor a menor superficie, estas siete regiones son: Asia, África, América del Norte, América del Sur, Antártida, Europa y Australia[1] Las variaciones con menos continentes pueden fusionar algunos de ellos, por ejemplo, algunos sistemas incluyen a Afro-Eurasia, América o Eurasia como continentes únicos.

Las islas oceánicas suelen agruparse con un continente cercano para dividir toda la tierra del mundo en regiones geográficas. Bajo este esquema, la mayoría de los países y territorios insulares del Océano Pacífico se agrupan con el continente de Australia para formar una región geográfica llamada Oceanía.

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Laurasia (/lɔːˈreɪʒə, -ʃiə/)[1] fue la más septentrional de las dos grandes masas de tierra que formaron parte del supercontinente Pangea desde hace unos 335 a 175 millones de años (Mya), siendo la otra Gondwana. Se separó de Gondwana entre 215 y 175 Mya (a partir de finales del período Triásico) durante la ruptura de Pangea, desplazándose más al norte tras la separación y finalmente se separó con la apertura del océano Atlántico Norte c. 56 Mya. El nombre es una mezcla de Laurentia y Asia[2].

Laurentia, Avalonia, Báltica y una serie de terranos más pequeños colisionaron en la orogenia caledoniana hacia 400 Ma para formar Laurussia (también conocida como Euramérica, o el Viejo Continente de Arena Roja). A continuación, Laurusia colisionó con Gondwana para formar Pangea. Kazajstán y Siberia se añadieron a Pangea hace 290-300 Ma para formar Laurasia. Laurasia se convirtió finalmente en una masa continental independiente cuando Pangea se dividió en Gondwana y Laurasia[3].

Laurentia, el núcleo paleozoico de América del Norte y los fragmentos continentales que ahora forman parte de Europa, colisionó con Báltica y Avalonia en la orogenia caledoniana c. 430-420 Mya para formar Laurussia. En el Carbonífero tardío, Laurusia y Gondwana formaron Pangea. Finalmente, Siberia y Kazajstán colisionaron con el Báltico en el Pérmico tardío para formar Laurasia[4].

Pangea

En geología, un supercontinente es la reunión de la mayoría o de todos los bloques continentales o cratones de la Tierra para formar una única gran masa terrestre[1][2][3]. Sin embargo, algunos científicos de la Tierra utilizan una definición diferente, «una agrupación de continentes anteriormente dispersos», que deja espacio para la interpretación y es más fácil de aplicar a los tiempos precámbricos[4], aunque se ha propuesto al menos un 75% de la corteza continental existente entonces como límite para separar los supercontinentes de otras agrupaciones[5].

Los supercontinentes se han reunido y dispersado en múltiples ocasiones en el pasado geológico (véase la tabla). Según las definiciones modernas, un supercontinente no existe en la actualidad;[1] lo más parecido a un supercontinente es la actual masa terrestre afroeuroasiática, que cubre aproximadamente el 57% de la superficie total de la Tierra. El supercontinente Pangea es el nombre colectivo que describe todas las masas continentales cuando estaban más cerca unas de otras. Las posiciones de los continentes se han determinado con precisión hasta principios del Jurásico, poco antes de la ruptura de Pangea (véase la imagen animada)[6] El continente anterior, Gondwana, no se considera un supercontinente según la primera definición, ya que las masas terrestres de Báltica, Laurentia y Siberia estaban separadas en ese momento[7].